James Blachly à propos de la compositrice Ethel Smyth 

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Alors que notre époque semble enfin accorder un intérêt aux compositrices des siècles passés, certaines nouveautés discographiques nous permettent de compléter notre connaissance de l’art des grandes musiciennes. C’est ainsi que le chef James Blachly est la cheville ouvrière d’une parution consacrée à The Prison de Dame Ethel Smyth. Mais cette compositrice est aussi une figure engagée et inspirante à laquelle il convient d'accorder toute la place qu’elle mérite.  

Vous dirigez la première au disque de The Prison de Dame Ethel Smyth. Qu'est-ce qui vous a attiré dans la musique d'Ethel Smyth, et en particulier dans cette œuvre ? 

J'ai entendu la musique d'Ethel Smyth pour la première fois en 2015, et j'ai découvert cette partition en 2016, lorsque j'ai dirigé une représentation de certaines parties de l'œuvre à New York. Dès le début, j'ai ressenti une grande attirance pour le monde musical unique que Smyth tisse dans cette pièce. Elle s'inspire de toutes ses œuvres précédentes, mais elle prend également de nouvelles directions musicales, auxquelles il faut un certain temps pour s'habituer. Et puis, plus j'étudiais et jouais la musique, plus elle chantait en moi, plus je voulais apprendre et explorer. 

Quelles sont les qualités de la musique d'Ethel Smyth en tant que compositrice ? Comment son travail s'inscrit-il dans l'air du temps ? 

Ses premières compositions ont une saveur très allemande du XIXe siècle. Harmoniquement, contrapuntiquement. L'accent est mis sur l'artisanat. Sa musique de chambre de cette époque est vraiment étonnante -son quatuor à cordes en mi mineur, sa sonate pour violoncelle, et bien d'autres choses encore. Elle a composé 6 opéras, dont trois sur des textes de Henry Bennet Brewster, dont elle fixera les paroles dans The Prison en 1930. À bien des égards, la Prison n'est pas figée dans les esthétiques de son temps.  À mon avis, elle a une voix musicale vraiment unique et si, au début, je la comparais à Brahms, Mendelssohn, peut-être Schumann, parfois Wagner, je me suis maintenant contenté de voir qu'il est préférable d'écouter et de tirer ses propres conclusions. Elle a sa propre voix, et la musique parle vraiment d'elle-même. 

Vous êtes également le rédacteur en chef de la nouvelle édition critique (publiée par Schirmer/Music Sales). Quelles ont été les étapes et les défis de votre travail éditorial ? 

La création de cette édition a été un processus de trois ans. D'une certaine manière, c'est assez simple. Nous avons engagé trois graveurs pour mettre la musique du manuscrit dans un logiciel informatique. Mais dans le processus éditorial, il faut être vraiment certain des notes qui sont écrites. J'ai fini par passer des centaines d'heures à relire et à corriger. Ce qui rend cette édition particulièrement utile, c'est qu'elle est maintenant "à l'épreuve du combat". J'en ai dirigé trois représentations, et mon collègue Mark Shapiro en a également dirigé une au Carnegie Hall. Je suis donc convaincu qu'elle est prête à être jouée. 

Ethel Smyth était une personne attachée à son époque, notamment par son combat politique en tant que "suffragette". Peut-elle être un modèle pour notre époque ? 

Absolument. C'était une personne tellement forte et formidable, et elle n'allait pas laisser la société lui dicter ce qu'elle pouvait ou ne pouvait pas faire. Elle a quitté l'Angleterre pour Leipzig à 19 ans contre la volonté de son père militaire, sachant qu'elle devait devenir compositrice, ce qui était totalement inconnu à l'époque. Au cours de sa carrière, elle a dû faire face à la misogynie, au sexisme, et elle a été accusée d'écrire une musique "trop masculine" ou "trop féminine". Elle a participé à des concours et s'en est bien sortie lorsqu'elle candidatait en anonyme, mais elle a généralement eu du mal à faire valoir ses propres mérites, d’une "femme qui compose". Et à travers tout cela, elle s'est attaquée de front à la critique. Comme vous l'avez mentionné, elle a joué un rôle essentiel dans le mouvement des suffragettes en écrivant la Marche des femmes et en allant en prison pour avoir jeté une pierre à travers la fenêtre d'un député. Mais je pense qu'elle est aussi un modèle pour notre époque à d'autres égards, notamment en ce qui concerne les questions d'identité de genre et de sexualité. Par-dessus tout, elle connaissait la valeur de sa musique et n'a jamais reculé. Sa force de caractère et cette façon d’être une compositrice révolutionnaire sont admirables.

Allez-vous poursuivre cette exploration de l'œuvre d'Ethel Smyth ? 

Oui, je vais continuer. L’Experiential Orchestra va sortir un enregistrement de sa musique de chambre, et l'une de nos solistes de l’enregistrement de The Prison, Sarah Brailey, chantera plusieurs de ses mélodies. Lorsque les représentations orchestrales reprendront, je dirigerai bien sûr cette pièce assez souvent, mais j'ai hâte de diriger aussi une grande partie du reste de son œuvre. Sa Sérénade en ré vient d'être publiée par ma collègue Odaline de la Martinez, et c'est une belle pièce que j'ai hâte de programmer. 

La situation des musiciens est très compliquée avec la crise de Covid, surtout aux États-Unis. Qu'en est-il de vous et de votre orchestre et chœur expérimental ? 

C'est dévastateur pour nos artistes. Nous pouvons parler des innovations, des progrès, des nouvelles idées, et tout cela est vrai, car nous sommes par nature capables de nous adapter. Mais les musiciens de l'EXO et de tous les orchestres souffrent vraiment. Nous leur avons commandé du contenu numérique, mais cela ne correspond pas à l'emploi du temps qu'ils avaient tous à New York. Certains d'entre eux jouaient 3, 4, 5 concerts par jour, dans toute la ville. Maintenant, ils ont très peu de moyens de continuer à travailler. Un patchwork, oui, mais rien de tel qu'une vie à plein temps. Et ce sont quelques-uns des plus grands musiciens du pays, et du monde. Nous devons donc vraiment trouver un moyen de continuer à payer les artistes. 

Comment voyez-vous l'avenir de la musique classique après Covid ? 

Sur le plan positif, je pense que nous assisterons à une plus grande prise de conscience de l'aspect visuel de ce que nous faisons. J'ai vu des façons très intéressantes de créer des éléments artistiques de vidéographie et d'art visuel pour les associer à la musique classique. EXO a commandé à des artistes de s'associer à des commandes aux côtés de nos musiciens, et cela a été parfois très émouvant. L'autre chose vraiment positive, c’est que nous avons été obligés d'entrer dans l'espace numérique avec un engagement total, et beaucoup d'organisations ne l'avaient tout simplement pas fait auparavant. Il y a maintenant une surabondance de contenus, mais c'est une bonne chose -cela signifie que nous disposons maintenant d’une expérience vraiment étonnante pour accéder et interagir avec des gens de partout, nous pouvons appréhender l’étendue des possibilités et que nous sommes maintenant habitués à chercher de différentes manières. L'aspect négatif, c’est que notre domaine est fondamentalement modifié par les difficultés économiques que nous connaissons. Nous pourrions perdre beaucoup. 

Est-ce que le numérique peut être l’avenir du classique ? 

 Sur le plan artistique, il n'y a pas de comparaison pour les oreilles et le corps entre l'écoute d'une performance orchestrale en direct dans une salle et l'écoute sur un ordinateur avec des écouteurs. L'accès à une telle diversité de musiques, d'idées et d'orchestres à travers le monde a permis à beaucoup d'entre nous de s'engager avec un plus grand nombre de personnes et de musiques qu'auparavant. Et je pense que nous apprenons à créer et à rencontrer la musique de cette manière - nous nous y habituons de plus en plus. Mais le fait est qu'il sera tellement agréable de se produire à nouveau en direct, et je pense que beaucoup de spectateurs seront en larmes rien qu'en entendant un air d'orchestre. Vous ne savez pas ce que vous avez jusqu'à ce qu'il disparaisse. Nous saurons donc peut-être à quel point cette musique est précieuse et puissante d'une nouvelle manière. 

Le site de James Blachly  :  www.jamesblachly.com 

  • A écouter :

Dame Ethel SmythThe Prison.  Sarah Brailey, Dashon Burton, Experiential Chorus, Experiential Orchestra, James Blachly. Chandos.  095115527924

 

 

Propos recueillis par Pierre-Jean Tribot 

Crédits photographiques : www.jamesblachly.com

 

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